Misteri Hilangnya Material Sampah Plastik di laut Mulai Terkuak

Wednesday, May 31st 2017. | SAINS

Secara logika, seharusnya ada ratusan ribu ton plastik yang mengapung di lautan. Tapi yang kita temukan lebih sedikit dari yang bayangkan, mungkin karena organisme di bawah laut sedang mengembangkan kemampuan untuk mengurainya.

sampah plastik di laut

Produksi plastik meningkat secara eksponensial, jadi semakin banyak yang harus berakhir di lautan, kata Ricard Sole, yang mempelajari sistem kompleks di Universitat Pompeu Fabra di Barcelona. Tapi survei-survei area dimana plastik apung berkumpul, seperti gyre Atlantik Utara, tidak menemukan plastik sebanyak yang dibayangkan.

Misteri plastik yang hilang

Berkurangnya sampah di laut tidak bisa dijelaskan dengan proses fisik, menurut hitungan matematis para saintist. Sebaliknya, mereka memperkirakan bahwa telah terjadi ledakan populasi mikroba yang telah berevolusi kemampuannya untuk mampu mengurangi plastik secara alami.

Peneliti lain setuju bahwa survei menunjukkan bahwa plastik yang ada di lautan lebih sedikit daripada yang diperkirakan. Namun, mereka mengatakan ada beberapa penjelasan lain yang memungkinkan hingga material plastik ini hilang di lautan. Anehnya, plastik ini ini terdegradasi lebih cepat dari yang diperkirakan, belum jelas apakah ini adalah hal yang baik atau tidak. “Sulit untuk menjelaskannya,” kata Matthew Cole dari Universitas Exeter di Inggris. Misalnya, biodegradasi bisa mempercepat pemecahan potongan plastik besar menjadi banyak potongan sangat kecil, yang mungkin memiliki dampak keseluruhan yang lebih besar.

Plastik juga mengandung berbagai aditif yang bisa dilepaskan dan masuk ke rantai makanan jika bagian plastik berdegradasi secara alami, kata ahli kimia lingkungan Alexandra ter Halle dari Laboratoire des IMRCP di Prancis.
“Untuk benar-benar mengatasi masalah plastik, pertama-tama kita harus menghentikannya masuk ke lautan,” kata Cole.

‘Platisphere’

Secara teori ada kemungkinan beberapa mikroba telah berevolusi kemampuannya untuk mengurai plastik. Studi oleh Linda Amaral-Zettler dari Netherlands Institute for Sea Research menunjukkan bahwa mikroba yang mengurai plastik apung cukup berbeda dari yang ada di perairan sekitarnya, dan menyarankan bahwa beberapa mikroba memberi makan polutan.

Akibatnya, plastik tersebut menciptakan ekosistem baru yang Amaral-Zettler dan koleganya sebut sebagai “plastisphere”. Tapi ketika Ter Halle memperhatikan DNA organisme tersebut pada plastik mengambang di Atlantik Utara, dia tidak menemukan mikroba yang diketahui mampu menghancurkan plastik. Itu bisa jadi karena mereka belum ditemukan saja – mungkin ada jutaan mikroba yang masih tidak diketahui.

Amaral-Zettler dan ter Halle berpikir bahwa kemungkinan plastik apung hanya tenggelam ke dasar laut karena organisme yang berkolonisasi memberatkannya, atau mengurainya menjadi potongan mikroskopis sehingga tidak terjebak dalam jaring kapal penelitian. Bisa juga ditelan oleh organisme lain, atau dibawa oleh arus ke bagian laut yang tak terduga.

Penjelasan terkait tenggelam material ini mungkin juga sesuai dengan temuannya, kata Sole. Studinya tidak membuktikan bahwa mikroba adalah metabolisme plastik, namun kurangnya kenaikan plastik hanya dapat dijelaskan dengan respon biologis yang dapat meningkat sebanding dengan jumlah plastik. Jika proses fisik yang melakukannya, pasti akan ada kecenderungan naik, katanya.

Ada kemungkinan beberapa plastik terurai, kata Amaral-Zettler, tapi bisa jadi dalam kurun waktu yang terlalu lama, katakanlah sekitar seratus tahunanlah untuk menjelaskan plastik yang hilang itu. Bahkan jika itu terjadi lebih cepat, pasti masih akan ada masalah.

Plastik mencemari setiap bagian samudera, dari pantai pulau-pulau terpencil sampai ke bagian terdalam laut. Potongan plastik besar bisa menumpuk di perut hewan seperti kura-kura, yang kemudian mati kelaparan.

Meskipun plastik yang ditemukan kurang dari yang diperkirakan, plastik apung yang sangat banyak ditemukan di gyres subtropis di permukaannya mengalir melingkar. Sementara istilah seperti “Area Besar Sampah Pasifik” menyulap penglihatan dari laut yang tertutupi oleh serasah, sebagian besar plastik apung di laut terdiri dari potongan-potongan kecil yang hanya beberapa milimeter atau lebih kecil, yang sama sekali tidak terlihat dengan mata telanjang. Dampaknya terhadap kehidupan laut juga tidak jelas.

Berbagai skema telah diusulkan untuk melenyapkan material sampah plastik ini dari lautan, namun untuk mencoba¬† membersihkan samudra tidaklah mudah, kata Amaral-Zettler. “Kita perlu melihat pencegahannya dan pengurangannya di awal.”

tags: , , ,